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jueves, 27 de agosto de 2015

Hallan fósiles de serpiente de cuatro patas.

Un singular fósil de una serpiente con cuatro patas, que en julio causó sensación científica, provoca ahora una disputa legal. Las autoridades brasileñas abrieron una investigación para saber si el fósil fue sacado ilegalmente de su país y, por tanto, si debería ser repatriado.

Para algunos paleontólogos, la investigación revive un viejo debate: cuánta responsabilidad tienen los investigadores y revistas científicas en lo que respecta a mantener la legalidad de los especímenes sobre los que informan; quizá rehusándose a publicar investigaciones sobre fósiles obtenidos potencialmente a través de medios ilegales, o informando a las autoridades nacionales de sus sospechas sobre la proveniencia de un fósil.

Pero otros dicen que adoptar un enfoque cauteloso podría ocasionar que fósiles importantes se queden languideciendo en la oscuridad de colecciones privadas de todo el mundo.

La aparición del nuevo fósil encontrado en Nova Olinda (Brasil) confirma que, en su origen, las serpientes tenían cuatro extremidades –dos anteriores y dos posteriores– con dedos. La Tetrapodophis amplectus vivió durante el Cretácico Inferior (hace 146 o 100 millones de años) en las madrigueras del antiguo bloque continental llamado Gondwana.

Los descubrimientos recientes de algunos fósiles de serpientes apuntaban a que las serpientes primitivas poseían dos pequeñas extremidades al final de su alargado cuerpo sin una función específica.

Ahora, en un estudio que se publica en Science, un equipo internacional de científicos presenta un nuevo fósil descubierto en Brasil que tiene cuatro patas y ofrece una visión más clara de cómo evolucionaron estos reptiles.

“Tetrapodophis amplectus tiene un cuerpo largo y una cola muy corta, como las de un animal excavador”, indica a Sinc Nicholas R. Longrich, investigador de la Universidad de Bath (Reino Unido) y coautor del estudio, quien recalca que el hábitat de estas primeras serpientes era terrestre.

El fósil presenta características similares a las que aún tienen las serpientes modernas: colmillos, hocico corto o ausencia de párpados y de aberturas en los oídos. "Estos rasgos apuntan a que esta especie y por tanto el origen de las serpientes se produjo en madrigueras”, explica Longrich.

A través del análisis de ADN y de las características morfológicas de Tetrapodophis amplectus que se compararon con el de otras especies, los autores sugieren que la criatura de cuatro patas es un antepasado de las serpientes actuales.

“La nueva especie se desplazaba arrastrándose sobre el vientre como el resto de sus parientes, lo que indica que las piernas no se utilizaron para caminar si no para agarrar a sus presas ".

“Tetrapodophis tenía un pequeño animal en su vientre lo que demuestra que las primeras serpientes eran carnívoras", comenta el experto.


EL ORIGEN GEOGRÁFICO

El descubrimiento del nuevo fósil de serpiente ha permitido a los científicos esclarecer el origen geográfico de las más de 3.000 especies de tetrápodos que conforman estos reptiles.

“Muchas otras especies fósiles como Najash y Dinilysa, descubiertos en Argentina, y otros ejemplares hallados en África, pertenecieron a la misma región de donde procede Tetrapodophis, Gondwana”, destaca el científico.

“Esto significa que el origen de las primeras serpientes se produjo hace unos 115 millones de años en el hemisferio sur actual, cuando África y América del Sur estaban unidas”.

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